Est-il possible de mourir de manque de sommeil?

À l'âge de dix-sept ans, Randy Gardner établit un record du monde: 264 heures sans sommeil. Après lui, plusieurs personnes ne dorment plus, mais le bénéfice de la science du sommeil - la somnologie - était moindre parce que Gardner était éveillé en compagnie du somnologue William Dement de l’Université de Stanford, qui surveillait attentivement les paramètres physiologiques de l’expérimentateur endormi, notamment en prenant un électroencéphalogramme. Gardner a maintenant soixante-huit ans et il est en bonne santé, ce qui ne signifie cependant pas que le manque de sommeil est sans danger pour le corps.

Le quatrième jour sans sommeil, Gardner commença à avoir des problèmes de coordination et des organes sensoriels, même la perception olfactive était déformée. Le cinquième jour, les hallucinations ont commencé; le cerveau est entré dans un état très étrange ressemblant à un rêve. L’analyse de l’activité électromagnétique du cerveau a montré qu’à ce moment-là, Gardner n’était pas encore tout à fait réveillé (même s’il ne mentait pas les yeux fermés); des parties du cerveau sont passées en mode repos et réactivées. Cependant, après le sommeil de Gardner, le professeur Dement n’a trouvé aucun écart par rapport à sa norme mentale et physiologique.

Les résultats de cette expérience sont en contradiction avec ceux des expériences précédentes réalisées sur des animaux à la fin du XIXe siècle, lorsque les questions éthiques ne concernaient pas vraiment les scientifiques. En 1898, deux physiologistes italiens n'autorisèrent pas les chiens de laboratoire à s'endormir pendant plusieurs semaines. en conséquence, les animaux sont morts - probablement à cause de lésions du système nerveux. Dans des expériences similaires sur des rats, les scientifiques ont également finalement recherché la mort par manque de sommeil.

Apparemment, une personne a la capacité "d'éteindre" certaines parties du cerveau pendant les périodes de manque de sommeil (certains oiseaux et habitants de la mer possèdent la même capacité). Peut-être cette capacité a-t-elle aidé nos ancêtres à survivre dans la nature. Mais l'utiliser trop longtemps et trop souvent n'en vaut toujours pas la peine; c'est trop cher pour le corps.

Tout le monde sait donc qu'un conducteur somnolent est dangereux pour lui-même et les autres, mais voici les chiffres: une personne qui a dormi quatre à cinq heures au lieu des sept à huit heures prescrites a quatre fois plus de risques de subir un accident. Mais même si vous ne conduisez pas, le manque de sommeil a un effet dévastateur sur le corps: «À long terme, le manque de sommeil est lourd de risques d'obésité, de diabète de type 2, d'accident vasculaire cérébral, de crise cardiaque et de dépression», déclare O'Kefé.

En outre, il existe une maladie héréditaire rare - l'insomnie familiale mortelle. On ne connaît que 40 familles dont les membres ont une mutation conduisant au développement de cette maladie. À la suite de la mutation du gène PRNP dans le vingtième chromosome, ce n’est pas une protéine régulière qui est synthétisée, mais un prion - une protéine à la structure anormale qui peut catalyser la conversion de protéines normales en nouveaux prions. Les porteurs de cette mutation à l'âge adulte (de 30 à 60 ans) commencent la formation active de plaques d'amidon dans le thalamus - la partie du cerveau impliquée dans la régulation du sommeil. L'insomnie qui en résulte tue une personne en six à sept mois; il n'y a pas de traitement pour elle.

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