Combien d'étoiles dans le ciel?: Compte moderne

Les travaux du télescope en orbite Hubble ont fourni les premières données solides permettant d’estimer le nombre d’étoiles dans l’univers.

La mission Hipparcos a enregistré plusieurs millions d’étoiles seulement dans notre galaxie - et ce n’est clairement pas la limite

Le nouveau télescope Herschel pourra considérer les étoiles les plus éloignées par leur rayonnement infrarouge. Son lancement est malheureusement reporté d'année en année et il est prévu pour le printemps 2009.

Si vous quittez les rues illuminées de la ville et scrutez le ciel au-dessus de votre tête par une nuit plutôt sombre et sans nuages, il semble que des myriades d'étoiles s'ouvrent. En fait, seuls quelques milliers de personnes sont visibles à l'œil nu - et même le télescope amateur le plus simple augmente ce nombre d'un ordre de grandeur à l'autre.

Les instruments modernes découvrent de plus en plus de galaxies lointaines, pleines d'innombrables étoiles, et il semble qu'il n'y aura pas de fin à cela ... Mais combien d'entre elles, à la fin? Même les experts pour répondre à cette question n'est pas facile. Essayons de le comprendre.

En effet, les étoiles ne sont pas réparties dans tout l'univers avec une "suspension" uniforme, elles se rassemblent en grands groupes - les galaxies. Par exemple, notre Soleil est dans la galaxie de la Voie Lactée et il ne contient qu'environ 100 milliards d'étoiles. Mais il y a des milliards de galaxies dans l'univers!

Le sage antique a déclaré qu'essayer de compter les étoiles équivaut à compter tous les grains de sable sur toutes les rives de la Terre. Mais si nous n’avons pas besoin d’un nombre exact, mais d’une estimation approximative, nous pouvons prendre des images satellites, établir approximativement la surface totale d’un littoral approprié, connaître l’épaisseur moyenne de la couche de sable et, en connaissant le volume de tout le sable sur Terre, le diviser par le volume moyen de sable. Un chiffre approximatif n'est pas facile à obtenir, mais possible.

Si vous revenez au paradis, de telles «plages» peuvent être pour nous des galaxies: il est à peu près établi que dans notre galaxie 1011−1012

étoiles, et dans l'univers - 1011-1012 galaxies. Un simple calcul montre qu'il devrait y avoir 1022-1024 étoiles dans l'univers.

Ceci, bien sûr, est un chiffre approximatif, suggérant que notre galaxie est très moyenne, qu'il y a peu de déviations par rapport à la moyenne et que nous avons correctement estimé le nombre de galaxies dans l'Univers. Et cette dernière peut s'avérer être une valeur très trompeuse, car on a longtemps cru qu'il y aurait environ 50 milliards de galaxies, et seul le travail du télescope orbital Hubble a permis d'augmenter ce chiffre de 2, 5 fois!

Et même Hubble ne voit pas tout. En dehors des galaxies particulièrement lointaines ou faibles, beaucoup d'entre elles sont simplement invisibles au télescope opérant dans le domaine optique: elles sont masquées par le nuage dense de gaz et de poussières qui accompagne le processus de formation active d'étoiles. La sonde infrarouge Herschel, qui se prépare à être lancée ce printemps (nous en discuterons le fonctionnement dans l'article «Glazasty»), vous permettra de mieux comprendre ces distances.

Il convient de garder à l'esprit que personne n'a jamais vraiment essayé de calculer le nombre d'étoiles dans une galaxie: habituellement, certaines caractéristiques généralisantes sont mesurées, en particulier la luminosité de la galaxie. Ensuite, nous pouvons grosso modo diviser la luminosité d’une galaxie en une luminosité moyenne d’une étoile à la même distance et en estimer le nombre. De la même manière, Herschel travaillera en "comptant" les galaxies et en mesurant leur luminosité dans le domaine infrarouge.

Il suffit donc d’attendre - pour l’instant, nous pouvons affirmer que les étoiles ne sont pas inférieures à la magnitude ci-dessus: un milliard, un milliard, un billion.

Selon l'ESA

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